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欢迎回到时光故事。在西方历史中,有一个城市叫做索多玛(Sodom),它代表了罪恶,引起无数世代的恐惧、厌恶和无尽的联想。这座曾经在以色列“死海”旁边的繁荣城市,被天降的“石头和火焰”彻底摧毁。关于索多玛的灭亡,最广为人所知的记录,记载在《旧约圣经》《创世记》里,因为这座城市里发生的滔天罪恶,上帝他老人家也看不下去了,直接把它灭了。

索多玛和蛾摩拉的典故,究竟是神话传说,还是真实曾经发生过的历史事实?这个问题虽然在现代,仍是一个有争议的议题,但在远古时代,索多玛作为一座真实城市的存在,这并没有受到太大质疑。而今年,发表于《自然科学报告》的一篇论文,揭开了一个几乎与《圣经》记载完全类似的故事,是不是很神奇?今天的时光故事,我们就来叨叨这件事。

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《旧约圣经》中的罪恶之城

我们先来说说圣经的记载。根据《创世记》的描述,索多玛和蛾摩拉的罪恶极重,上帝得知后就决定毁灭这座城市。但以色列人的祖先亚伯拉罕(Abraham)怜悯城里的居民,于是便跟上帝大胆讨价还价。他最初问上帝,如果城里还有50个义人,那么还会不会因为这50个义人的缘故放过这座城市呢?上帝说如果城里真的有50个义人,就会因他们饶恕这座城。后来,亚伯拉罕又逐一地问,如果城里只有45个、40个、30个、20个义人,那么会如何呢?能不能不毁灭这座城市?上帝也逐一答应了他的要求。最后亚伯拉罕讨价还价至若城里只有10个义人,也请上帝不要毁城,上帝也答应了。

接下来的创世记第19章中,上帝派遣了两位天使到索多玛,造访亚伯拉罕居于索多玛的侄子罗得(Lot),这两位天使受邀到罗得家中吃饭,但当城里的居民知道后,纷纷来包围罗得的家,要罗得交出两位天使任他们所为。罗得对这些索多玛人苦言相劝,甚至说可以交出两个女儿来让他们为所欲为,但对方却更群情汹涌,想加害于罗得。结果两位天使把罗得拉回家中,并让那些包围罗得家的索多玛人眼睛昏迷,找不到大门。

看到索多玛人的所作所为后,两位天使警告罗得,必须立即带所有跟他有亲戚关系的人,离开索多玛,甚至这个平原,因为上帝已经决定了要毁灭这里,并且他们是被派来执行判决的。罗得连忙告知他的女婿上帝要灭这城,但对方都以为他是在开玩笑。天明之时,罗得迟迟不肯离开索多玛,天使着急,于是拉着罗得、罗得的妻子和两个女儿的手逃出城外。他们先是逃到约旦河平原上的小城邑琐珥(Zoar),因为上帝答应不灭这座小城。当他们到琐珥后,戏剧性的一幕发生了:天上突然降下硫矿和火,将索多玛、蛾摩拉、和整个平原、平原诸城全部都毁灭了。而罗得的妻子在离开逃走时,没有按天使事先的警告,回望了一眼,顿时变成了一根盐柱。

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图片:英国画家约翰·马丁1852年所画的油画《索多玛和蛾摩拉的灭亡》

自然科学论文:一座被掩埋的城市

今年9月20日,发表于《自然科学报告》的一篇学术论文,揭开了一个与圣经记载非常类似的故事。根据这篇论文,大约3600年前,中东地区坐落着一个古老和繁荣的城市。这一天,居民像往常一样,过着忙碌而平静的生活,他们对即将到来的末日毫无所觉。一块看不见的冰冷岩石正以61000公里/小时的速度向他们飞来。这块石头闪过大气层,在离地面约4公里的地方爆炸成巨大的火球。爆炸的威力约为广岛原子弹的1000倍。震惊的城市居民抬起头,却瞬间失明。空气温度迅速上升到摄氏2000度以上。衣服和木材立即爆裂成火焰。剑、矛、泥砖和陶器开始融化。几乎在一瞬间,居民和动物的身体被撕成了碎片,整座城市只剩下了断壁残垣。这场由陨石造成的空爆(air burst)洒下如圣经里描述的火雨,瞬间夷平了整座城市。 

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古城毁灭瞬间的艺术复原图(图片来源:Allen West and Jennifer Rice)

这座古城被称作Tall el-Hammam(TeH),坐落在死海东北方向约11千米处。从大约公元前4700年起,这里就非常繁荣,全盛时期,TeH古城的面积甚至达到了耶路撒冷的十倍以上。这样的繁盛景象曾维持了3000多年,直到公元前1600年左右。

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古城TeH位于死海旁边(图片来源:NASA)

2005年,当考古学家从废墟中挖掘出这座城市的遗址时,这里却只剩下了一片断壁残垣——除了少数几处,几乎每一座建筑都被破坏殆尽,只剩下被“削平”到一样高度的墙根。奇怪的是,在这些建筑周围也几乎找不到散落的砖块,只有少数小块的泥砖碎块零星散落在个别区域。

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最初让研究者意识到不对劲的是一层约1.5米厚的黑色沉积物,这被称为“破坏层”,其中混杂着大量的木炭、灰烬、被烧灼过的破碎泥砖和熔化的陶器碎片。这一下子就否决掉了“常见”的城市灭亡原因——火山、地震或是战争,它们都无法带来熔化陶器的极端高温。

为了获得最终的答案,数百人展开了近15年艰苦的挖掘和材料分析工作。最终,这项研究发表于《科学报告》,文章共有21名共同作者,包括古人类学家、地质学家、地球化学家、地貌学家、矿物学家、古植物学家、沉积学家等多个领域的研究者。

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图为灾难发生前城市的复原图,下图为如今的遗址(图片来源:原论文)

让遗迹自己“说话”寻找证据

在不断发掘、分析和寻找证据的过程中,研究者发现了越来越多不能用常规原因解释的遗迹。最先被注意到的,是“破坏层”中发现的陶器碎片。一些陶器碎片的表面明显熔化成了多孔的玻璃,更深层的位置虽然没有玻璃化,但颜色明显变黑,呈现出被高温烧灼过的痕迹。为了确定当时的环境温度,研究者在实验室将温度升高至1500℃,才使一小块陶片出现了熔化的迹象。显然,要想让陶片完全熔化,当时的温度只会更高。

显示当时有超出寻常的高温的证据,不止这一点,比如:泥砖和陶片碎块的表面发现了一些曾熔化又重新凝固的石英颗粒。除此之外,研究者在破坏层中还发现了大量的微小“球粒”,它们主要是熔化后又重新凝结成球的金属颗粒,其中包括熔点在1768℃的贵金属铂,和熔点在2466℃的金属元素铱。关于铂和铱这两个化学元素,有观众如果感觉陌生,可以把时光拉回去N年N月,去复习一下当年高中化学家庭作业。

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  两块表面明显玻璃化的陶片,左图为几乎没有烧灼痕迹的内侧,右图为明显玻璃化并出现起泡的外侧 (图片来源:原论文)

除了异常高温之外,这座城市似乎还经历了瞬间的高压。在破坏层中,他们还发现了极小的类金刚石碳(Diamond-like carbon)颗粒,它的硬度可以与钻石媲美,研究者推测是木材和植物中的碳在高温高压下瞬间发生了结构变化。另一个更为显著的证据是,在破坏层中发现了被称为“冲击石英”的细微薄片状石英颗粒。石英的硬度很高,需要极高的温度和压强才能改变其结构,有研究认为需要大于8GPa和1600℃,并持续14~20秒。它被认为是地面发生了强烈撞击或爆炸的有力证据,一般只会出现在陨石撞击或是核爆炸的现场。

有人说这场“毁天灭地”的事件是外星人引发了核爆炸,不过这个脑洞过于大了,那么,可能带来如此极端的高温高压的根源只剩下了一个,那就就是陨石。

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类金刚石碳颗粒(图片来源:原论文)

重现灾难全貌

到此,研究者基本恢复了整个故事的全貌:在约3600年前的一天,一块陨石宣告了这座城市的终结。模型结果显示,陨石并未击中地面,而是在距离地面约4千米的高处发生了爆炸。这一爆炸释放的能量约等于广岛原子弹的1000倍,使整个城市的气温迅速飙升至2000℃以上,无论是树木还是布料都在瞬间化为灰烬。随后,巨大的冲击波破坏了整座城市,冲击波速度可达1200千米每小时,威力超过了有记录以来的所有龙卷风。

在这样的冲击下,城中近8000位居民无一幸免。研究者只找到了5具还能勉强辨认的人类遗骸,其余人的骨骼在高温和冲击下破碎成了指甲盖大小的碎片,与其它动物的混在一起,散落在厚厚的废墟层中。

根据研究人员推测,爆炸使死海的大量海水蒸发或喷溅而出,盐分导致周围的大量土地严重盐碱化,农作物根本无法在此生存。这一情况可能持续了近600年,直到稀少的降雨终于将土壤中的盐分冲刷掉。或许因为这里的土地无法耕种,周围的幸存者最后彻底抛弃了这座城市和周边100多处定居点,古城TeH就此陨落。

在论文最后,作者提到了一个有趣的猜测。《圣经》中有一个关于索多玛城的故事,这座城市也坐落在死海附近,但一日石头和火从天而降,居民被杀,城市倾覆——这与TeH古城的故事出奇相似。

在介绍自己的研究结果时,作者这样写道:“……我无法肯定,或许这个《圣经》故事其实是这场陨石事件的目击记录。但无论如何,最可怕的是,这几乎不会是人类城市最后一次遭遇陨石撞击的命运。”

不得不说,面对浩瀚的宇宙,人类真的太渺小了,我们真的需要仰望星空,谦卑下来。

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自然杂志论文原文:

https://www.nature.com/articles/s41598-021-97778-3#Sec33

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